Diferencia entre plantas, hierbas y especias

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Es usual escuchar “hierbas y plantas” o “especias y plantas”. No obstante, ¿Sabemos diferenciar entre ellas? ¿Sabemos a qué nos referimos cuando hablamos de plantas, hierbas u especias? Hoy os voy a hablar de las definiciones de cada término, para aprender a diferenciarlas y saber a qué nos referimos al hablar de ellas.

Plantas

La RAE define planta como «ser vivo autótrofo y fotosintético, cuyas células poseen pared compuesta principalmente de celulosa y carecen de capacidad locomotora». Esta definición está muy bien si recuerdas los temas de Conocimiento del medio que diste en primaria. Sinceramente, esta definición de la RAE me parece liosa para alguien que busca simplemente saber qué es una planta. Por ello, también he cogido una definición del la Enciclopedia Encarta. Aquí se llama planta a «cualquier miembro del Reino Vegetal o de las Plantas (Plantae) formado por unas 260.000 especies conocidas de musgos, hepáticas, helechos, plantas herbáceas y leñosas, arbustos, trepadoras, árboles y otras formas de vida que cubran la tierra y viven también en el agua». Esta definición es mil veces mejor. Aquí descubrimos que se denomina planta a cualquier tipo de especie de vida vegetal. Y, por tanto, que hay muchos tipos de especies en el Reino Vegetal.

Hierbas

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Teniendo claro el concepto de plantas, podemos pasar al de hierbas. Entendemos, por tanto, que la hierba es una planta. Hierba proviene del latín herba, es según la RAE «toda planta pequeña cuyo tallo es tierno y perece después de dar la simiente en el mismo año, o a lo más al segundo, a diferencia de las matas, arbustos y árboles, que echan troncos o tallos duros y leñosos». De nuevo, he comparado esta definición con la de la Encarta: «Planta cuyo tallo, a distinción de los árboles y arbustos, no desarrolla tejido leñoso y sólo persiste hasta dar las flores y frutos». En farmacia, se aplica el término hierba tradicionalmente a cualquier planta con propiedades medicinales.

Damos por conclusión entonces que las hierbas son plantas y que su particularidad de forma unánime es que no son leñosas.

Aunque parezca fuera de lugar, si hablamos de hierbas no podemos dejar de mencionar a las verduras. Una verdura es la parte comestible de una planta herbácea, es decir, con tallos blancos, cuyas partes vegetativas se consumen como alimento. Las verduras pueden clasificarse en función de la parte comestible de cada planta. De modo que existen:

Verduras de hoja (lechuga, por ejemplo)

Tallo (apio)

Raíz (zanahoria)

Tubérculo (patata)

Bulbo (cebolla)

Flor (brócoli)

“Verdura” no es un término estrictamente riguroso, hay quien lo aplica a algunas hortalizas, como al tomate (que es un fruto), o al guisante (que es una semilla).

Especias

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Siguiendo la definición de la Enciclopedia Encarta, una especia es una «sustancia o extracto vegetal usado como condimento; como pimienta, clavo, comino, étc.». La RAE nos dice «sustancia vegetal aromática que sirve como condimento».

Analizando ambas definiciones, podemos sacar en claro que el término especia suele aplicarse a aromatizantes de origen vegetal. También reciben el nombre de especias numerosas hierbas, que son en realidad las hojas fragantes de plantas herbáceas.

Es importante destacar que existen especias que se extraen de las hierbas y otras que no. La canela, por ejemplo, se obtiene de la corteza del canelo (un árbol), mientras que el comino sí que es una planta herbácea.

De forma tradicional, el término hierba se reserva para referirse a las hojas de plantas suaves y suculentas -en próximos posts hablaré de las plantas suculentas, pero os adelanto que en su mayoría son cactus- usadas ya sea en forma fresca o secas, con el fin de realzar el sabor de distintas comidas. Las especias, en cambio, suelen consistir en brotes, capullos, frutas, bayas, raíces o cortezas de plantas que usualmente se secan y se incorporan enteras o molidas.

Algunas plantas producen tanto una hierba como una especia. Las hojas del coriandro se conocen como cilantro (hierba usada en la cocina mexicana y del sudeste asiático), las semillas del coriandro también se muelen y se emplean como especia para preparar curry.

fuentes

Especia. RAE. Obtenido 02, 2016, de http://dle.rae.es/?id=GWUDKwd

Hierba. RAE. Obtenido 02, 2016, de http://dle.rae.es/?id=KMZGtT3

Planta. RAE. Obtenido 02, 2016, de http://dle.rae.es/?id=TKGNG6k

Sano&Natural. (2000). Hierbas que curan. Latinoamerica Editora, S.A.

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6 thoughts on “Diferencia entre plantas, hierbas y especias

  1. Sinceramente me parece de lo más emocionante el mundo de las plantas, hablo del final del post sobre todo, donde mencionas que una misma planta es tanto hierba como especia (o puedes producir una a partir de ella), y es que la infinidad de usos que tiene una simple florecilla o un simple hierbajo que te puedes encontrar en el campo es increíble.
    Gracias por el post, muy interesante.

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    1. Claro que entra dentro de las plantas, María José. La función de las flores es producir semillas a través de la reproducción sexual. Para las plantas, las semillas son la próxima generación, y sirven como el principal medio a través del cual las especies se perpetúan y se propagan. ¡Espero haberte aclarado la duda!
      Muchas gracias por comentar.

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